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El helicóptero Ingenuity completa su primer vuelo sobre la superficie de Marte

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El pequeño helicóptero Ingenuity de la NASA hizo historia este lunes al realizar el primer vuelo controlado y con motor de una aeronave en otro planeta, Marte.

El equipo del Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA (JPL), que controla la misión desde California (Estados Unidos, EEUU), informó en directo la recepción de los datos enviados por Ingenuity. Estos confirmaron que consiguió despegar, mantenerse flotando, girarse y amartizar en el cráter Jezero de Marte.

Además de los datos, la NASA recibió una imagen en blanco y negro que tomó el helicóptero de su propia sombra mientras estaba en el aire en Marte. También recibió un corto video que grabó el rover Perseverance a varios metros de distancia del vuelo.

La confirmación de que el pequeño aparato (1,8 kilos de peso) pasó con honores una prueba increíblemente complicada se produjo a las 10:46 GMT.

El helicóptero de propulsión solar despegó a las 12:33 hora solar media local de Marte (07:34 GMT), ascendió hasta su altitud máxima prescrita de 3 metros, se mantuvo en vuelo estacionario durante 30 segundos para descender y volver a tocar la superficie. En total, 39,1 segundos de vuelo.

Los 278 millones de kilómetros que separan ambos planetas hacen imposible que haya datos en directo (el desfase es de unos 15 minutos). Por eso, Ingenuity recibió las instrucciones el domingo, pero este lunes tuvo que gestionar el vuelo por sí mismo.

Después de recibir los datos, el equipo del JPL-NASA estalló en vítores, aplausos y alegría detrás de las mascarillas.

Mimi Aung, gerente del proyecto para Ingenuity en el JPL, señaló: «Ahora podemos decir que el ser humano ha volado en otro planeta». Desbordada por la emoción, recordó los 6 años de trabajo. Asimismo, aseguró que «si no fuera por la COVID-19 abrazaría» a todos sus compañeros presentes en la sala.

Elevar el vuelo en Marte no es empresa fácil. Aunque la gravedad es aproximadamente un tercio de la nuestra, la presión de la atmósfera en la superficie solo es el 1 % de la terrestre. Sus palas tuvieron que rotar mucho más rápido, 2.537 revoluciones por minuto.

El JPL destacó en un tuit que es posible «el vuelo motorizado y controlado desde la superficie de otro planeta. Hace falta un poco de ingenio, perseverancia y espíritu para hacer realidad esta oportunidad».

Ha sido la primera, pero no la última vez que lo intente. Su misión durará 30 soles (días marcianos), durante los cuales podría alzar el vuelo otras 5 veces y, como dice el lema olímpico, intentará que sea más alto (hasta 5 metros) y más lejos.

Ingenuity tiene aire de fragilidad, con 1,2 metros de envergadura. Está formado por un pequeño cuerpo en forma de cubo, que albergan sensores, cámaras y baterías; 2 pares de palas de fibra de carbono situados uno sobre el otro, encima una antena y una pequeña placa solar, y 4 finas patas para posarse.